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The Church of San Martino a Mensola

San Martino a Mensola is a lovely parish church in the Renaissance style, just at the outskirts of the city of Florence. Although modest in size, its architecture is grand and it contains a number of Quattrocento altarpieces. As there is absolutely no information on the internet about this church, I am posting what I was able to learn through book research.

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The first church of San Martino a Mensola dated to the Roman era, though it was already in ruin by the ninth century when a bishop of Fiesole, S. Andrew of Scotland, ordered its restoration around the year 816. Very little remains now of the ninth century form, as the church was already in ruins again by 1300. A major rebuilding programme, from 1451 to 1472, gave the building the Brunelleschian form we enjoy today. The loggia is, however, seventeenth century. The church was heavily damaged in the second world war, but Bernard Berenson came to the rescue; his famous Villa i Tatti (now the Harvard Centre for Italian Renaissance studies) is just up the hill. Restorations in the 1970’s and another that has just finished have repristined the church and made it the Renaissance jewel that it is today, still largely undiscovered by tourists.

The church’s simple yet grand interior, with white walls punctuated by grey “pietra serena”, is divided into three aisles. The central bay terminates in a Renaissance square apse, while the two side aisles have round apses of Romanesque origin. San Martino has five chapels which all host important fourteenth- and fifteenth-century works of art. Let’s start our tour to the left of the entrance and work clockwise:

· To your left is the Ubaldini chapel with a Madonna and Saints by Neri di Bicci, commissioned in 1477.
· To the left of the high altar stands a lovely Annunciation once attributed to Fra Angelico but probabily the work of Zanobi Machiavelli. Its pure Renaissance form mirrors that of the church itself.
· The family crest of the Zati, patrons of the apsidal chapel, is visible in many places in the church. The altarpiece is by the “Master of San Martino a Mensola”, identified by Luciano Bellori with Francesco di Michele, a Florentine painter active at the end of the 15thc. Underneath the high altar is an important reliquary of the Benedictine abbot St. Andrew of Scotland, with tempera paintings by the school of Agnolo Gaddi (ca. 1389).
· To the right of the high altar, the Betti chapel houses a beautiful Madonna Enthroned with Saints Lucy and Margaret by Taddeo Gaddi, a work from around 1340, but cut down to its rectangular format in the Quattrocento in order to enter the frame by Cosimo Rosselli. We know that this altarpiece belonged in the church prior to the 15th-c restorations because of the unusual presence of exclusively female saints. This would have been appropriate as a commission from the nuns who, at that time, lived in the nunnery adjacent to this church.
· To the right of the entrance is a painting by an unknown Florentine painter from the first half of the Cinquecento (near the school of Cosimo Rosselli?), a Virgin with saints Andrew and Sebastian.

Bibliography:
Melli, Lorenza. “Restauri nella Chiesa di San Martino a Mensola a Firenze,” in Kermes (no. 36 supplemento), 1999.
Raspini, Giuseppe. San Martino a Mensola. La Chiesa, il museo, il monastero (Firenze: Libreria Editrice Fiorentina, 1977).

To reach the church, take ATAF bus number 10 to the bus stop “Mensola” and the church will be on the hill in front of you.

Italian version of text:
La chiesa antichissima dedicata a San Martino, Vescovo di Tours, risale al’età romanico, ed era già in rovina nel sec. IX. Un vescovo di Fiesole di nome Andrea di Scozia si mise a restaurarlo nel’anno 816. Poco rimane della forma della chiesa stabilita nel sec. IX, caduta in rovina già nel 1300. Fra il 1451 ed il 1472, la chiesa è stata restaurata di nuovo, donandole l’aspetto rinascimentale di ispirazione brunelleschiana che godiamo oggi. La loggiata risale al sec. XVII. Nella seconda guerra mondiale la chiesa fu gravemente danneggiata, ma riparata con l’aiuto di Bernard Berenson, proprietario della famosa Villa i Tatti (ora una biblioteca e centro studio della Harvard University), la cui villa sorge sulla stessa collina. Restauri negli anni settanta ed un altro intervento appena finito hanno reso la chiesa una dei pochi perfetti gioelli rinascimentali ancora poco scoperti dai turisti.

Il semplice interno della chiesa, di pietra serena scolpita e muri bianchi, è diviso a tre navate e ha tre absidi di cui quelli laterali sono di origine romanica e quello centrale quadrato e’ rinascimentale. Ci sono cinque altari con cinque pale d’altare degne di nota del tre- e quattrocento. Iniziamo il nostro giro artistico a sinistra dell’entrata principale, in senso orario.

· A sinistra nella cappella Ubaldini, c’é una Madonna e santi di Neri di Bicci, commissionato nel 1477.
· A sinistra del’altare principale si nota la belissima Annunciazione una volta attribuita a Fra Angelico ma probabilmente opera di Zanobi Machiavelli. La sua pura forma rinascimentale rispecchia quella della chiesa stessa.
· La cappella maggiore, sotto il patronato degli Zati (la loro stemma si nota in più posti della chiesa), contiene l’opera del “Maestro di San Martino a Mensola”, identificato da Luciano Bellori con Francesco di Michele, pittore fiorentino attivo alla fine del XVe secolo. Sotto l’altare principale c’é un’importante reliquario dell’abate benedettino S. Andrea di Scozia, con dipinti a tempera della scuola di Agnolo Gaddi (ca. 1389).
· A destra, la cappella Betti ospita una bellissima Madonna in trono tra le sante Lucia e Margherita di Taddeo Gaddi, opera del 1340 circa, ma tagliata in forma quadrata nel Quattrocento per entrare in una cornice di Cosimo Rosselli. Questa pala apparteneva in questa chiesa prima del restauro quattrocentesco, fatto confermato dalla poco comune raffigurazione esclusiva di sante femminili che é da ricondursi ad una commissione delle monache che in quel tempo abitavano nel monastero femminile benedettino annessa alla chiesa.
· Finalmente, a destra dell’entrata, notiamo l’opera di un pittore ignoto fiorentino dei primi del Cinquecento (vicino a Cosimo Rosselli?), una Vergine tra i santi Andrea e Sebastiano.

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By: arttrav

Alexandra Korey aka ArtTrav is a Florence-based art historian and arts marketing consultant.